Perda de animais afetando a capacidade das plantas de sobreviver às mudanças climáticas: estudo

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Washington (AFP) – O declínio nas espécies de animais dispersores de sementes está prejudicando a capacidade das plantas de se moverem para habitats mais adequados em um mundo em aquecimento, disse um novo estudo publicado na revista Science na quinta-feira.

As descobertas ilustram um ciclo de retroalimentação preocupante entre a perda de biodiversidade e a crise climática global, com florestas vitais para a captura de carbono.

“Quando perdemos pássaros e mamíferos, não estamos perdendo apenas as espécies em si. Estamos perdendo essa importante função ecológica, que é a dispersão de sementes”, disse à AFP o principal autor Evan Fricke, da Rice University.

O artigo é o primeiro a quantificar o problema em escala global e estima que a capacidade das plantas dispersas por animais de acompanhar as mudanças climáticas já foi reduzida em 60% devido à perda de mamíferos e pássaros.

As mudanças climáticas estão alterando os ecossistemas em todo o mundo, o que significa que uma área que é hospitaleira para uma determinada espécie de árvore hoje pode ser hostil nas próximas décadas.

Há regiões onde a árvore pode se movimentar, com condições de precipitação e temperatura mais acolhedoras, mas para chegar lá é preciso fazer uma viagem ainda em semente.

Cerca de metade de todas as plantas dependem de animais para comer suas frutas ou nozes para transportar suas sementes, enquanto algumas dependem apenas do vento.

Para o estudo, a equipe de pesquisa dos EUA e da Dinamarca usou dados de milhares de estudos de campo sobre características de animais, juntamente com aprendizado de máquina, para construir um mapa das contribuições de pássaros e mamíferos dispersores de sementes em todo o mundo.

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Eles também compararam mapas de dispersão de sementes hoje com o que as coisas teriam parecido sem extinções causadas por humanos e alcances reduzidos.

Os modelos entraram em grandes detalhes, incluindo “quais animais comem as sementes de quais frutas, a que distância as sementes vão da planta mãe e também o impacto dessa passagem na germinação”, disse Fricke.

Isso significa que, quando um animal come uma fruta, pode destruir as sementes ou dispersá-las entre metros e quilômetros de distância.

O aprendizado de máquina foi usado para preencher as lacunas de algumas espécies animais que não foram estudadas em profundidade.

As raposas são vitais para dispersar sementes de plantas de frutas Alexander NEMENOV AFP / Arquivo

Por exemplo, se uma raposa sul-americana não fosse tão bem estudada quanto uma raposa europeia, mas tivesse características semelhantes, o modelo computacional previa como ela iria interagir com as sementes.

Os resultados foram surpreendentes, mostrando que as perdas por dispersão de sementes foram especialmente severas em regiões temperadas da América do Norte, Europa, América do Sul e Austrália, embora tenham perdido apenas alguns por cento de suas espécies de mamíferos e aves.

A interrupção foi menos severa nas regiões tropicais da América do Sul, África e Sudeste Asiático – mas ganharia ritmo se espécies ameaçadas de extinção mais icônicas fossem perdidas, como elefantes.

Em conjunto, a pesquisa mostra que os esforços de conservação e a restauração de espécies animais em suas áreas anteriores podem ajudar a combater as mudanças climáticas.

“O declínio de animais pode perturbar as redes ecológicas de maneiras que ameaçam a resiliência climática de ecossistemas inteiros dos quais as pessoas dependem”, disse Fricke.

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